20 mai 2019

Niki Lauda – L’homme aux sept vies – Les revenants 1

Le 24 avril nous étions revenus sur le parcours exceptionnel de Niki Lauda lors de son retour en F1….Nous remettons cet article en (première) ligne . Modeste hommage à cet homme exceptionnel qui vient de nous quitter. Définitivement cette fois…

Repose en paix Niki…

Merci pour ce que tu nous as apporté.

 Classic Courses

Niki Lauda, Mario Andretti, Alan Jones, Alain Prost, Nigel Mansell, Michael Schumacher, Kimi Raikkonen. Sept champions du monde F1, 18 titres. Ils ont pris leur retraite, y sont restés plusieurs mois, parfois plusieurs années, puis sont revenus aux affaires. Entre les résultats de leurs deux carrières, de même qu’entre leurs véritables motivations et celles qu’on leur a prêtées, il y a parfois un gouffre.

Le récent retour gagnant du golfeur Tiger Woods a été qualifié de  « plus grand retour de l’histoire du sport ». Cela nous a décidés à reprendre la série, restée inachevée, sur nos champions F1 . A tout seigneur, tout honneur, Niki Lauda inaugure cette liste. Parce que le plus grand retour, c’est lui !

Olivier Rogar

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Les statistiques de Niki Lauda

https://www.statsf1.com/fr/niki-lauda.aspx


 Ils ont tous passé l’âge

Niki Lauda

Jackie Stewart 1978 – Essais F1 @ DR

En 2016 Nico Rosberg a quitté la F1 sur un titre conquis de haute lutte. Nico reviendra-t-il un jour ? Au cours de la saison 2012, on a vu deux anciens Champions suivre des trajectoires contraires. Retour fulgurant après deux saisons d’éloignement pour Raikkonen,  seconde retraite, consécutive à  un retour en demi-teinte pour Schumacher.

Ces champions ont tout gagné et sont partis. Alors pourquoi reviennent-ils ? Et avec quels résultats ? Nous avons essayé de comprendre. Ce phénomène apparaît à l’orée des années 80. En effet, jusqu’à la fin des années 70, le danger omniprésent, les nombreuses tragédies, ne suscitent pas ce genre de questionnement chez les pilotes. En 1980, parmi les champions retraités Fangio, Brabham, P. Hill, Surtees, Hulme ont passé l’âge d’un retour. Stewart, sollicité, a déjà rejeté cette option. Reste Niki Lauda chez qui les paramètres sont réunis…

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Sauf Niki Lauda

Niki Lauda

Niki Lauda 1982 – Ferrar 312 T2 1977 @ DR

…Encore faut-il qu’il soit motivé. Souvenons-nous. Titré en 1975 et 1977, il quitte la Scuderia au cours d’une séance d’essais du Grand Prix du Canada. Parti chez Brabham, il dit assez imprudemment que l’on verrait dans deux ans où en serait Ferrari et où il en serait lui-même… la réalité est qu’en 1979 Ferrari  est à nouveau champion du monde et que Lauda quitte la F1 par la petite porte. Une nouvelle fois avant la fin de la saison. Une nouvelle fois pendant les qualifications du Grand Prix du Canada. Laissant sur place combinaison et casque.

Niki Lauda

Niki Lauda 1978 – Brabham BT46 @ DR

Cela permet à Riccardo Zunino de faire ses premiers tours de roues officiels pour Brabham. Déguisé en Lauda…

La rationalité de celui qui a été surnommé «  l’ordinateur » est pour une fois dominée par ses sentiments. Malgré son contrat et une auto performante, il ne trouve plus de sens à ce qu’il fait. Il part survoler ce monde-ci,  deux années durant, aux commandes de ses avions de ligne. Il a 30 ans, 2 titres, 17 victoires, 113 Grands Prix disputés et 24 pole positions.

Par la suite s’il fait quelques apparitions sur certains Grands Prix, cela le laisse de marbre. Il n’est plus concerné. Son parcours est fini. L’idée d’un retour ne l’effleure pas…du moins jusqu’au jour de 1981 où  il se pose la question fatidique : « et si ?… » . Si l’on se réfère à ce qui précède et à ses deux « arrêts », l’esprit de Lauda arrive fréquemment aux conclusions au terme d’un cheminement silencieux, voire inconscient. Et lorsque la conclusion s’éveille à la conscience, la décision est immédiate, abrupte et sans appel.

« Et si ?… « 

Niki Lauda

Niki Lauda 1982 Brands Hatch @ DR

« Et si ? … » est la question finale, la décision est déjà prise. Le retour décidé. Compte tenu de l’enchaînement des faits, on peut imaginer que Ron Dennis – avec Marlboro – a quelque peu incité Lauda à se la poser, cette question. On a aussi évoqué des besoins financiers pressants liés à sa compagnie aérienne « Lauda Air ». Test McLaren à Donington. Pas évident ; voiture inconnue, circuit inconnu. Après une soixantaine de tours, il ne rend que quelques dixièmes à Watson. Entrainement intensif, mise en place d’un contrat «  à siège éjectable » en cas de manque de résultat.

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Arrive le début de saison 1982. Niki Lauda prend immédiatement la tête de la première … grève des pilotes de F1 ! (1).  Pour ne pas subir les pressions des chefs d’écurie, les pilotes s’enferment dans un hôtel situé à 30 kms du circuit. Les négociations durent toute la nuit du vendredi au samedi. Ils obtiennent gain de cause. Les essais, tronqués d’une séance, démarrent.

Retour gagnant

Niki Lauda

Niki Lauda 1982 – McLaren MP4 1 @ DR

Le retour de Lauda a pour le moins été remarqué. Les médias du monde entier ont en effet relayé ces circonstances particulières. En piste il finit quatrième ce week end là. Puis il gagne deux Grands Prix : les USA Ouest à Long Beach et la Grande Bretagne à Brands Hatch. Il finit 5e au championnat tandis que John Watson également vainqueur de deux Grands Prix, finit deuxième (ex-aequo avec Didier Pironi). McLaren est second chez les constructeurs avec la MP4B/5.

On passera rapidement sur la saison 1983 durant laquelle Lauda ne s’intéresse qu’au développement du moteur TAG V6 Turbo (conçu par Porsche)  qui remplace le Cosworth en cours d’exercice. Il achève le championnat à la douzième place, Watson étant sixième et McLaren cinquième chez les constructeurs avec les MP4/1C Cosworth et MP4/1E TAG.

Champion du monde

Niki Lauda

Niki Lauda 1984 – McLaren MP4 2 @ DR

On retrouve le grand Niki Lauda en 1984. Son nouvel équipier Alain Prost l’aiguillonne  certainement, mais la McLaren est à nouveau compétitive.  Il n’est pas le plus rapide, largement dominé en qualifications par Prost, mais finalement un peu plus régulier. Il compte cinq victoires contre sept. Six abandons, contre cinq. Mais quatre secondes places contre une à Prost. En fin de saison,  à Estoril,  le français gagne mais Lauda est deuxième.

A Monaco la course avait été arrêtée au 31e tour à cause de la pluie. Prost avait gagné d’extrême justesse devant la révélation « Senna » mais seule la moitié des points avait été attribuée. Des points qui manquent cruellement à Prost lors du décompte final. Lauda le devance de 0,5 points et devient champion du monde pour la troisième fois. McLaren est champion chez les constructeurs avec la MP4/2 TAG.

Lors d’une interview d’après-titre par la télévision française, il lui est demandé si en 1985 il aidera Prost. Il répond logiquement que celui-ci n’a besoin de l’aide de personne pour devenir champion du monde.

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Dernière saison

Niki Lauda

Niki Lauda 1985 – GP Hollande @ DR

1985 est sa dernière saison. Sa décision d’arrêter est prise et irrévocable. La motivation n’est plus là, onze abandons, un forfait, une arrivée hors des points et trois arrivées dans les points seulement. Il gagne cependant à Zandvoort après avoir annoncé sa retraite.

Et il va au terme de la saison ! Il se classe dixième au championnat tandis que son équipier, toujours Alain Prost, remporte son premier titre. McLaren est champion chez les constructeurs avec la MP4/2B TAG. Niki Lauda a 36 ans, 3 titres, 25 victoires, 171 Grands Prix disputés et 24 pole positions. Un retour pour huit victoires et un titre ! On n’a pas vu mieux à ce jour, un « second » palmarès qui aurait fait de n’importe quel pilote un homme comblé.

Mais toujours là

La suite de la carrière de Lauda va se faire entre aviation et F1. Il mène les deux en parallèle. Côté F1, ses rôles de commentateur TV lui permettent de maintenir le contact avec la course. Tandis que les écuries désireuses de s’adjoindre les services d’un chef d’entreprise à l’intelligence vive, font de lui leur conseiller. BMW, Ferrari, Jaguar, Mercedes le titularisent à différentes reprises comme conseiller ou même chef d’équipe. Force est de constater que les résultats acquis dans cette phase de sa carrière ne sont pas à la hauteur de son palmarès. Jusqu’au transfert de Lewis Hamilton puis de Nico Rosberg chez Mercedes… Bilan : 10 couronnes supplémentaires (Ecurie et pilotes).  elles s’ajoutent à ses 3 titres pilotes et aux 5 titres écurie auxquels il a contribué.

Alors que le retour de Tiger Woods après sa victoire aux Masters d’Augusta soit exceptionnel, on peut le concevoir. Mais qu’il soit qualifié de « plus grand retour de l’histoire du sport », c’est aller un peu loin. Dans l’absolu, le retour au volant de Niki Lauda et  la suite de son incroyable carrière font de lui la légende du sport. Toutes catégories confondues.

Niki Lauda

Niki Lauda – Toto Wolf- Mercedes @ DR

Notes

(1) en 1982 est par la FIA instituée une super licence obligatoire pour tous les pilotes de Formule 1. Les contraintes liées à son attribution sont telles que les pilotes se trouvent totalement tributaires du bon vouloir des écuries pour changer…d’écurie. Niki Lauda est le premier qui se rend compte de la situation et prévient Didier Pironi qui s’ empare du problème avec toute la détermination qu’on lui connait.

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